Neurogénesis

¿Qué es la neurogénesis?

La neurogénesis es el proceso mediante el cual el Sistema Nervioso crea nuevas neuronas. Este proceso ocurre a partir de las células madre del cerebro.

La neurogénesis es especialmente importante en la etapa embrionaria. No obstante, en los últimos años se ha podido comprobar que es un proceso que también tiene lugar en la edad adulta, aunque de forma mucho más limitada.

¿Cuándo y dónde ocurre?

Ocurre en el Sistema Nervioso a lo largo de toda la vida, pero de forma mucho más importante durante el desarrollo temprano, iniciando desde la gestación.

En la edad adulta la neurogenesis sólo se ha observado en dos zonas del cerebro:

  • La zona subgranular de la circunvolución dentada del hipocampo, donde las nuevas neuronas son importantes para el aprendizaje, la memoria y la respuesta emocional.
  • La zona subventricular.

¿Por qué es importante?

Es un proceso importante por varias razones.

En primer lugar, ayuda a reponer la población de neuronas en el cerebro, que se agota constantemente debido a la muerte celular.

En segundo lugar, ayuda a mantener el cerebro flexible y adaptable, ya que se pueden generar nuevas neuronas para reemplazar las que se han perdido o dañado.

Finalmente, la neurogénesis se ha relacionado con una mejor cognición y memoria, así como con un menor riesgo de deterioro mental relacionado con la edad.

Se cree que la generación de nuevas neuronas puede desempeñar un papel en el aprendizaje y la memoria, y en la respuesta a los cambios en el entorno.

¿Qué factores afectan a la neurogénesis?

Es un proceso complejo que está regulado por una variedad de factores intrínsecos y extrínsecos.

Los factores intrínsecos incluyen el tipo de célula madre neural, la disponibilidad de factores de crecimiento y el microambiente local. Los factores extrínsecos incluyen el ejercicio, la dieta o el estrés.

Hay muchas formas en las que la podemos facilitar:

  • Ejercicio aeróbico y dieta saludable: una dieta alta en grasas se asocia con una disminución en la tasa de neurogénesis. Por tanto, se recomienda una alimentación que incluya alimentos ricos en antioxidantes y baja en grasas.
  • Gestión del estrés: la aparición de altos niveles de estrés disminuye la tasa de neurogénesis, por lo que es aconsejable buscar recursos para poder gestionarlo de la mejor forma posible.
  • Entorno rico en estimulación: realizar actividades que nos estimulen cognitivamente o que nos den oportunidades para interaccionar socialmente es muy positivo para favorecer el proceso de la neurogénesis.

Diferencia entre neurogénesis y neuroplasticidad

La neurogénesis es el proceso de crear nuevas neuronas, mientras que la neuroplasticidad es el proceso de cambiar las conexiones entre las neuronas que ya existen.

La neuroplasticidad, igual que la neurogénesis, participa en la capacidad del cerebro para adaptarse y cambiar como consecuencia de la experiencia. Permite que el cerebro se reorganice en respuesta a nueva información, lo que lo convierte en un órgano increíblemente adaptable.

La neuroplasticidad también disminuye con la edad, pero sigue produciéndose en el Sistema Nervioso durante toda la vida.

Tanto la neurogénesis como la neuroplasticidad son esenciales para el funcionamiento normal del cerebro. Juntos, estos procesos permiten que el cerebro se adapte y cambie a lo largo de nuestras vidas, facilitándonos la capacidad de aprender y recordar nueva información.

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